SV: hist-games: RE: Bolotoudou

Peter Michaelsen PMI at KM.DK
Sun May 14 10:53:25 PDT 2006

Dear Gareth

In stead of translating the whole passage from the book by Machatscheck I must right now confine myself to mention what is special among the rules of Bolotudu compared to closely related games like Dara.
In Bolotudu you place two stones at a time in the dropping phase of the game. In the second phase  after having completed a three-in-a-row (bolotudu) horizontally or vertically, you may only take an opponent's stone if this "borders" to this bolotudu ("angrenzenden", "grenzt" in the German text). It is not mentioned in the short text by R.C. Bell about Dara, that three-in-a-rows are not permitted in the first phase of the game. Théodore Monod mentions this, however, in his somewhat more detailed description of the rules of "LE CHEVAL", and I suppose that Bell's source did simply forget to mention this rule. This means that only the two first rules are special to Bolotudu.
Having searched for "bolotudu" on the Internet I discovered that there seems to be a computer program available which plays this game. This might perhaps make its rules more clear to you.

It seems a bit strange that 'bolotudu'/'bolotoudou' should be the name of the game both in Senegal and Sudan. Perhaps "Sudan" should be taken in its extended meaning, referring to a large part of Africa, much larger than the state named "Sudan".
The game is played in quite a large part of Africa, and it is certainly not unlikely that it is also played in Sudan, but then perhaps under another name.

Concerning the mancala game with a similar name I did find the game "dara-dara" from Celebes, Indonesia. "Darra" seems also to be the Hausa name for the game better known as wari/oware/awalé.
The Hausa have another name for the game similar to "bolotudu": "dili", according to Monod.

Dara is played by the Dakarkari people of the Sokoto province in North Western Nigeria. "Dakarkari" is the name given to this people by the Hausa people. They name themselves "Lela".

I quote from R.C.Bell: Board and Table Games from Many Civilizations, p.95:
Several games of this group are played in North Africa, one of the best being Dara of the Dakarkari people, Nigeria. The board consists of thirty small depressions made in the ground in five rows of six each. (Fig.82. Arrangement of holes in Dara (after Fitzgerald)
First phase. Each player has twelve distinctive stones or pieces of pottery. They are placed one at a time in the holes in alternate turns of play. When all the pieces have been positioned the second phase begins.
Second phase. Alternately, one piece is moved orthogonally to the next hole, the object being to form a line of three pieces in consecutive holes orthogonally, but not diagonally. When a THREE is formed the player removes one of his opponent's pieces from the board. 
The game ends when one player is unable to make further lines of three pieces. Lines of four pieces do not count. Skilful placing of the pieces in the first phase of the game may be decisive in the second."
(Source: Fitzgerald, R.T.D., 'The Dakarkari People of Sokito Province, Nigeria. Notes on their material Culture', MAN, XLII, 1942, p.26)

The same game is described by Théodore Monod in "Sur quelques jeux africains à quadrillage", in Notes Africaines, no.45, January 1950, p.11-13:


Tamacheq : dra ; haoussa : dili ; bambara, bozo, sonraï : wali ; peul Macina : kyoti.
1. Le jeu (fig.12) se compose de 6 x 5 = 30 cases (fossettes juxtaposées sur la table).
2. Chaque joueur dispose de 12 pions (bâtonnets ou cailloux).
3. Une partie se joue habituellement en 10 points : ceux-ci peuvent être obtenus par un joueur gagnant chaque fois en 10 jeux, ou même en moins, celui qui gangne sans avoir lui-même perdu de pions marquant 2 points.
4. Le jeu comporte 2 temps : 1e le placement des pions; 2e le jeu proprement dit.
5. Premier temps : chaque joueur à tour de rôle, sans qui'il y ait de règle fixe pour le choix du débutant, place, un à un, ses douze pions à son gré, sans avoir le droit de constituer des séries de 3 dès ce premier temps.
6. Deuxième temps : avec des pions se déplacant orthogonalement (dans tous les sens, en avant, en arrière et même de côté), d'une case à la fois, chaque joueur s'efforce de constituer des séries de 3 pions alignés, chaque alignement réussi lui conférant le droit d'enlever du jeu 1 pion à l'adversaire.
7. Celui qui a débuté pour le placement commence aussi la deuxième partie du jeu.
8. Il est interdit d'aligner plus de 3 pions.
9. Si, au cours du jeu, un joueur venait à former simultanement, d'un seul mouvement, 2 alignements (fig.13), il ne pourrait compter comme valable qu'un seul des 2 et ne prendra qu'un pion à l'adversaire.
10. Le pion capable de fermer à chaque mouvement ou tous les deux coups, un alignement (numeros 7-13) [referring to fig.13: Marche des pions], se nomme un cheval (tamacheq: aïs, haoussa : doki). Le joueur ayant réussi à établir un cheval, simple ou double, inaccessible aux attaques de son adversaire, a nécessairement gagné.

As you can see, games like Bolotudu are played by a lot of peoples in Africa, in Senegal, Mauretania, Mali, Burkina Faso, Niger, Nigeria, and probably a lot of other countries.
Many years ago I read an article by M. Mizony: "Les jeux stratéqiques camerounais et leurs aspects mathématiques", in Annales de le Faculté du Cameroun, no.6, 1971. 

I remember that there was an enormous amount of different board games played in Cameroun, both games like Dara/Bolotudu, but also Mancala games and other types of games. Unfortunately I do not have a photocopy of the article.

Best wishes,

-----Oprindelig meddelelse-----
Fra: Gareth Whittaker [mailto:garethwhittaker99 at]
Sendt: 14-05-2006 01:47
Til: Peter Michaelsen
Emne: RE: hist-games: RE: Bolotoudou

Dear Peter

Many thanks for this detailed reply. My German is terrible so I am
especially grateful for your English commentary. Caillois' translater
certainly seems to have been confused.

A Google search for Bolotudu was a little more productive than my original
search for Bolotoudou.

Thanks also for confirming that "Moulin" in French has nothing to do with

You say that "There are many other alignment games similar to Bolotoudou in
various parts of Africa, e.g. "Dara". But surely Dara is more of a Mancala
game than an alignment game like Nine Men's Morris isn't it? Or are there
two different games of this name?



> -----Original Message-----
> From: Peter Michaelsen [mailto:PMI at KM.DK] 
> Sent: 12 May 2006 22:30
> To: garethwhittaker99 at
> Cc: hist-games-bounces at; hist-games at
> Subject: SV: hist-games: RE: Bolotoudou
> Dear Gareth Whittaker,
> I must confess that I do not know a Sudanese game named 
> Bolotoudou, but I have found a description of a Senegalese 
> game named Bolotudu, which may be more or less the same game. 
> I quote from Heinz Machatscheck: Stein um Stein. Exotik der 
> Brettspiele, Berlin 1984, p.57: "Aus Senegal stammt ferner 
> das Brettspiel Bolotudu, das man ebenfalls entweder auf einem 
> farblosen 30-Felder-Brett (6x5), mit Hilfe eines auf Papier 
> oder Pappe, oder auch einfach in den Wüstensand gezeichneten 
> Spielplanes, oder irgendwo am Badestrand spielen kann. Der 
> Spielplan ist derselbe wie bei der senegalesischen Dame. Doch 
> gehören nur je 12 weisse und schwarze Spielsteine dazu, und 
> man beginnt bei leerem Brett. Zunächst wird abwechselnd 
> gesetzt, und zwar sind pro Zug gleich mit 2 Steinen 2 Felder 
> zu belegen. Dabei dürfen in dieser Eröffnungsphase niemals 3 
> gleichfarbige Steine waagerecht oder senkrecht neben- oder 
> "übereinander" angeordnet sein. Diese Aufstellung ist sehr 
> wichtig und erfordert grosse Aufmerksamkeit, gutes Überlegen; 
> denn darin liegt das Unterpfand für den späteren Erfolg. 
> Bolotudu trägt Züge unseres Mühlespiels. Sind alle Steine 
> gesetzt, beginnt das abwechselnde Ziehen, diesmal immer nur 
> mit e i n e m Stein. Wem dabei eine Bolotudu gelingt, dass 
> heisst 3 seiner Steine horizontal oder vertikal in eine Reihe 
> zu bringen (wie in unserem Mühlespiel), der darf einen an 
> diese Bolotudu angrenzenden gegnerischen Stein vom Brett 
> nehmen. Grenzt kein Stein an diesen Dreier, hat der 
> Mühlenbauer Pech gehabt. Das Hin und Her geht so lange, bis 
> ein Spieler nur noch 2 Steine hat und infolgedessen keine 
> Bolotudu mehr bauen kann. Nachstehend eine Übungspartie zum 
> Bolotudu. Zunächst absolvieren die Partner die 
> Eröffnungsphase mit dem Setzen der Steine, wozu immer 6 
> Doppelzüge benötigt werden; dann sind nämlich alle 24 Steine 
> (ein-) gesetzt. Weiss - Schwarz: 1. e1, d1/e2, e3 2.b3, 
> c3/b2, c2 3. c4, d4/a4, b4 (es fragt sich, ob dieses 
> Nebeneinandersetzen der Steine mit dem Gedanken, den dritten 
> Stein später beim Ziehen hinzufügen und eine Mühle bilden zu 
> können, immer günstig ist. In der jetzt entstandene Position 
> zum Beispiel nutzt Weiss die ungünstige Stellung des 
> schwarzen Paares auf der e-Linie aus: das Feld e4 darf in der 
> Eröffnungsphase, weil sonst eine Mühle entstünde, von Schwarz 
> nicht besetzt werden. Wenn Weiss dann das Ziehen beginnt, hat 
> es gleich im 1. Zug eine Mühle) 4. d5, e5/c5, e6 5. d2, 
> c6/a1, b6 6.a2, b1/c2, d6. Das Eröffnungsstadium (bereits mit 
> Verluststellung für Schwarz) ist abgeschlossen, mit dem 
> Ziehen hebt nun das Mittelspiel an. Unsere Partie könnte 
> folgenden weiteren Verlauf nehmen (der Bindestrich bedeutet 
> "zieht nach", der Doppelpunkt "schlägt", M "Mühle"): 7. 
> e5-e4M:c2 c5-b5M:c6 8. d2-c2M:b2 b6-c6M:a2 9. b3-b2M:b5 b4-b5 
> 10. c2-c1M:b5 Schwarz gab auf. Weiss gewinnt mit seinen 
> Mühlen leicht die 5 einzelnen Steine a1, a4, d3, e2 und e3, 
> dann müsste Schwarz seine einzige Mühle öffnen und hätte nach 
> einer weiteren unvermeidlichen Stein-einbusse nur noch 2 
> Steine, was da Aus bedeutet. Es würde Weiss auch nicht 
> schwerfallen, den Gegner zu "ersticken", das heisst so 
> einzukreisen, dass er nicht mehr ziehen kann. Abschliessend 
> noch ein Hinweis: Es ist vorteilhaft, in der Partie auf eine 
> Zwickmühle Kurs zu nehmen, und zwar 2 Gruppen von Steinen so 
> aufzustellen, dass der "dritte gemeinsame" zwischen ihnen wie 
> ein Weberschiffchen hin und her pendelt: Mit dem Öffnen der 
> einen Bolotudu wird gleichzeitig die andre geschlossen und 
> jedesmal - ein gegnerischer Stein kassiert. Angenommen, die 
> Steine stehen (leeres Brett, Abb.34) auf b2, c2, a3, a4, a5, 
> dann erhält man nach a3-a2 die Mühle a2-b2-c2 und eine 
> weitere nach a2-a3, und auf diese Weise geht es immer hin und 
> her. In der Stellung a2, b2, c2, a1, c1 wäre b2-b1-b2 der 
> "Mahlstein"."
> As shown by this description, Bolotoudou is not just a 
> version of Nine Men's Morris, but it belongs to the same 
> family of alignment games. There are many other alignment 
> games similar to Bolotoudou in various parts of Africa, e.g. "Dara". 
> Nine Men's Morris boards have been found in Egypt. The dating 
> of these boards is disputed. I have seen a claim that the 
> earliest Nine Men's Morris boards which can be dated with 
> certainty are those found at the Gokstad ship in Norway and 
> in Toftanes on the Faroe Isles, dating from c.900. The game 
> was probably much older, however. In Lothal, an important 
> trade centre in India c.2000 B.C., a terracotta game board 
> with a pattern similar to that of Nine Men's Morris has been 
> found. This 4000 years old game board is shown in a diagram 
> in S.R. Rao: Lothal - A Harappan Port Town, vol.II, New Delhi 
> 1985, p.502-510.
> I do not know why Caillois' English translator thought that 
> this game was analogous to tipcat. Like Nine Men's Morris, 
> Tip-Cat (and its close relatives) is found in large parts of 
> the world, from Iceland to Siberia, and from Spain to India. 
> Tip-cat like sticks from Ancient Egypt (late Middle Kingdom) 
> have been found during excavations (W.M. Flinders Petrie: 
> Objects of daily use, British School of Archeology in Egypt, 
> London 1927, repr.174: p.58 and 336-338).
> I have not seen any evidence of "Moulin" being used as a 
> French name of tipcat. "Moulin" is sometimes used as another 
> name of French "marelles" or "mérelles", see Arie van der 
> Stoep: Draughts in relation to chess and alquerque, Hooge 
> Zwaluwe 2005, p.151, note 40 for further information with references. 
> I hope this information might be useful for you.
> Peter Michaelsen.
> -----Oprindelig meddelelse-----
> Fra: hist-games-bounces at 
> [mailto:hist-games-bounces at]På vegne af Gareth Whittaker
> Sendt: 28-04-2006 19:46
> Til: hist-games at
> Emne: hist-games: RE: Bolotoudou
> Does anyone know anything about the Sudanese game Bolotoudou? 
> Is it just a version of Nine Men's Morris? If so are there 
> theories about how it got to Sudan and when? And why did 
> Caillois' English translator think it was analogous to 
> tipcat? Is "Moulin" a French version of tipcat or of Merelles?
> Thanks for any help.
> Gareth Whittaker _______________________________________________
> hist-games mailing list
> hist-games at

More information about the hist-games mailing list